“Parecíamos crianças no meio daquilo.” Dan Slayback, pesquisador da Nasa, descreve a experiência que teve ao visitar uma nova ilha que nasceu no Pacífico e que vem, desde então, intrigando os cientistas da agência espacial americana.

A ilha vulcânica surgiu no oceano em 2015 após uma erupção e faz parte do arquipélago de Tonga. Mas por que ela vem chamando a atenção?

A ilha é especialmente interessante porque apenas três, nos últimos 150 anos, nasceram de erupções – ela faz parte do grupo e tem sobrevivido há meses à poderosa erosão do oceano. Mas não é só isso.

Pistas que “levam  Marte”

Entender como as ilhas se formam e mudam na Terra pode dar pistas sobre a interação entre terrenos vulcânicos e antigas fontes de água em Marte.

Pesquisadores da Nasa vinham monitorando a ilha através de satélites. Mas a realidade, em campo, pode ser muito diferente das imagens captadas de forma remota.

Slayback e um grupo de estudantes com quem esteve no local que o digam. Ao desembarcarem por lá, eles encontraram um cenário muito diferente do esperado.

Lodo e cascalho

Slayback visitou a ilha com um pesquisador de Tonga, cientistas e estudantes da Sea Education Association (Associação de Estudos Marinhos, em tradução literal), um programa de exploração oceânica para estudantes universitários com sede em Woods Hole, Massachusetts, nos Estados Unidos. O grupo chegou a bordo de um navio da Associação.

Plantas com flores no lodo, na nova ilha do Pacífico
Vegetação nascida de sementes espalhadas por aves está colonizando a lama, na nova ilha do Pacífico créditos: Dan Slayback

A ilha é tão nova que não tem nome e é descrita simplesmente como HTHH, a combinação do nome de duas ilhas próximas, Hunga Tonga e Hunga Ha’apai.

“A maior parte da ilha é como um cascalho negro. Eu não chamaria de areia porque as pedras são do tamanho de uma ervilha”, disse Slayback, que é cientista do Centro de Voos Espaciais Goddard, o centro de pesquisas da NASA em Maryland.

“(Para andar no local) quase todos usávamos sandálias. Era muito doloroso sentir as pedras debaixo dos pés”, disse o pesquisador em um blog da Nasa.

Dan Slayback, pesquisador da Nasa, em nova ilha no Pacífico

"Me surpreendeu o quão valioso foi estar pessoalmente na ilha. Quando você está lá, vê claramente o que acontece com o terreno", disse Dan Slayback, pesquisador da Nasa.
créditos: Dan Slayback

Ele também observou que, no local, “há como uma argila que se estende a partir do centro”. “Nas imagens de satélite você vê claramente esse material colorido, é lodo argiloso.”

“É muito pegajoso. Quando o vimos não sabíamos o que era e sua origem ainda me intriga. Porque não é cinza vulcânica.”

Vegetação e pássaros

O lodo não foi a única surpresa para os pesquisadores.

Slayback e os estudantes fotografaram a vegetação que está colonizando o terreno e que provavelmente cresceu a partir de sementes que chegaram à ilha em fezes de pássaros.

Aves marinhas trinta-reis-das-rocas na nova ilha que surgiu no Pacífico
Os cientistas também encontraram aves marinhas trinta-reis-das-rocas (Onychoprion fuscatus) na nova ilha créditos: Dan Slayback

Uma coruja, inclusive, provavelmente residente na vegetação das ilhas próximas, apareceu no local enquanto estavam lá.

Os cientistas também encontraram aves marinhas trinta-reis-das-rocas (Onychoprion fuscatus), nas depressões da terra ao redor da cratera.

Estudantes com unidades de GPS em nova ilha que surgiu no Pacífico
Os estudantes fizeram registros da nova ilha com unidades de GPS e usaram drones para mapear o terreno créditos: Dan Slayback
Navio SSV Robert C. Seamans na costa da nova ilha no Pacífico
A expedição visitou a ilha em navio da Sea Education Association, um programa de exploração oceânica para estudantes universitários créditos: Dan Slayback

Buracos nas falésias ao redor da cratera são outro mistério.

“Me surpreendeu o quão valioso foi estar pessoalmente na ilha. Quando você está lá, vê claramente o que acontece com o terreno”, disse Slayback. “A erosão causada pela chuva na ilha é muito mais rápida do que eu imaginava.”

Pesquisas

Penhascos ao redor da cratera da nova ilha do Pacífico
A erosão causada pela chuva esculpiu as falésias ao redor da cratera créditos: Dan Slayback

Os pesquisadores e estudantes coletaram amostras de rochas da ilha e fizeram medições do terreno com drones e unidades de GPS.

De volta ao laboratório no centro Goddard, Slayback agora trabalha em um modelo 3D da ilha para determinar seu volume.

O cientista espera voltar ao local no próximo ano em busca de pistas que permitam decifrar alguns dos seus muitos mistérios.


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